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Descripción del hábitat

Un río es una corriente natural de agua que fluye con continuidad. Posee un caudal determinado, rara vez constante a lo largo del año, y desemboca en el mar, en un lago o en otro río, en cuyo caso se denomina afluente. La parte final de un río es su desembocadura. Algunas veces terminan en zonas desérticas, donde sus aguas se pierden por infiltración y evaporación, como es el caso de los ríos alóctonos (llamados así porque sus aguas proceden de otros lugares con clima más húmedo), por ejemplo del Okavango (en el falso delta donde desemboca), o numerosos uadis (wadi en inglés) del Sáhara y de otros desiertos.

Cuando el río es corto y estrecho, recibe el nombre de riacho, riachuelo o arroyo.

Un río está compuesto por varias partes básicas. Por lo general, los ríos, especialmente los más grandes, se dividen en tres partes principales, de acuerdo con su capacidad erosiva y de transporte de sedimentos: curso superior, curso medio y curso inferior.

Curso superior

Generalmente, esta parte de los ríos coincide con las áreas montañosas de una cuenca determinada. Aquí, el potencial erosivo es mucho mayor y los ríos suelen formar valles en "V" al encajarse en el relieve. Algunas veces, cuando esta parte de un río se encuentra en regiones de montaña de clima seco, pueden denominarse barrancos, ramblas o torrentes.

Curso medio

Generalmente, en el curso medio de un río suelen alternarse las áreas o zonas donde el río erosiona y donde deposita parte de sus sedimentos, lo cual se debe, principalmente, a las fluctuaciones de la pendiente y a la influencia que reciben con respecto al caudal y sedimentos de sus afluentes. A lo largo del curso medio, la sección transversal del río habitualmente se irá suavizando, tomando forma de "palangana seccionada" en lugar de la forma de "V" que prevalece en el curso superior.

A lo largo del curso medio, el río sigue teniendo la suficiente energía como para mantener un curso aproximadamente recto, excepto que haya obstáculos excepcionalmente resistentes.

Curso inferior

En las partes en donde el río fluye en áreas relativamente planas, suele formar meandros: establece curvas regulares, pudiendo llegar a formar lagos en herradura. Al fluir el río, acarrea grandes cantidades de sedimentos, los que pueden dar origen a islas sedimentarias, llamadas deltas y también puede ocasionar la elevación del cauce por encima del nivel de la llanura, por lo que muchos ríos suelen discurrir paralelos al mismo por no poder desembocar por la mayor elevación del río principal: son los ríos tipo Yazoo.

La desembocadura de un río que termina en una boca muy ancha y profunda se denomina estuario.

Ríos y paisajes

Los ríos erosionan rocas y sedimentos, llegando a abrir cauces y valles, modelando el paisaje en lo que se denomina modelado fluvial. El cauce profundo del Río Colorado (Norteamérica), ha recortado en algunos lugares hasta una profundidad de 1,5 km, formando el Gran Cañón. Y el cañón del río Majes, en el Perú, es todavía más profundo, con unos 3 km de profundidad.

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EN LOS RÍOS, LAGOS Y PANTANOS








Los valles fluviales en general tienen forma de "V", sobre todo en las zonas montañosas de levantamiento reciente, pero esta forma se modifica a lo largo del curso del río, ampliando además su tamaño, pendiente, perfil transversal, capacidad de transporte de sedimentos y otras muchas características.

Un Iago es un cuerpo de agua dulce o salada, más o menos extensa, que se encuentra alejada del mar, y asociada generalmente a un origen glaciar. El aporte de agua a los lagos viene de los ríos y el afloramiento de aguas freáticas.

Los lagos de mayor tamaño se forman aprovechando depresiones creadas por fallas. Otros se forman por la obstrucción de valles debido a avalanchas en sus laderas o por la acumulación de morrenas glaciares. También se pueden formar lagos artificialmente por la construcción de una presa.

Es posible deducir el origen de un lago si se observa su contorno. Un lago es un cuerpo de agua estancada en una depresión del suelo. Las depresiones lacustres se han formado a partir de una o varias fuerzas del subsuelo.

Los lagos muy profundos quizás surgieron a raíz de movimientos tectónicos, esto es, cuando se hunden bloques de la corteza terrestre; los redondos y de bordes altos tal vez se formaron cuando se desplomó o voló el cráter de un volcán; los alargados podrían ser restos de valles glaciares; por último, los de forma de media luna, son por lo regular, producto de cambios más recientes en el curso de río. No obstante, ninguno de estos cuerpos de agua dulce es permanente. Así se originaron el mar Caspio y el lago Victoria.

Por otro lado, a medida que se abren ciertas fallas, algunos lagos desaparecen completamente. Así como los conformó el suelo, éste también puede borrarlos. Los ríos arrastran sedimentos que consiguen colmatar y rellenar de lodo los lagos. Además, la proliferación de ciertas plantas, como el lirio acuático, los obstruye por completo. También desaparecen por sequías, o por obra del hombre, que los drena o seca.

Fuerzas tectónicas

Algunos plegamientos de la corteza terrestre (litósfera) crean depresiones que dan cabida a los mayores lagos. La corteza se ondula debido a la presión, lo que provoca levantamientos redondeados llamados domos. Entre dos domos se llega a formar una depresión, o "cubeta", en la que quedaría atrapado hasta un brazo de marbloque en forma de cuña que se hunde y crea una fosa que suele contener algún lago muy profundo y muy antiguo.

El lago Baikal, el más profundo del mundo, el lago Tanganica, el segundo más profundo, y el mar Muerto se formaron a raíz de esos poderosos movimientos tectónicos, ocurridos posiblemente hace más de 20 millones de años.

Fuerzas volcánicas

Las erupciones violentas originan depresiones que contienen los lagos más hermosos. Al estallar a través de una abertura, el material fundido perfora cráteres en forma de vasija abombada que miden hasta 1.6 kilómetros de diámetro. Lagos de este tipo los hay en Islandia, Italia, Alemania y Nueva Zelandia. Las calderas son mucho más grandes y se producen cuando el borde de un volcán se desploma hacia el interior de la cámara de magma vacía.

En accesos de destrucción, los lagos de cráteres cubiertos de lodo y nieve se abren paso a través de sus bordes, o nuevas explosiones los hacen estallar. El lago Cráter de Estados Unidos y el lago Toba de Indonesia se formaron de este modo.

Las emanaciones de material volcánico pueden obstruir los valles de los ríos. Así se originó el lago Kivu, en África. Por las glaciaciones

Las glaciaciones han originado la mayoría de los lagos. En Canadá, Finlandia, partes de Escandinavia y los Alpes, abundan los lagos cuya alineación señala el curso del flujo del hielo. Durante una glaciación ocurrida en zonas de latitudes elevadas, masas de hielo de hasta 5 km de espesor ahondaron la corteza. Conforme los glaciares avanzaban y retrocedían, el hielo, cortante por su carga de cristales, restregó el fondo de los valles, abrió cavidades entre los picos y formó barreras de detritos rocosos (morrenas). Estas últimas hicieron las veces de diques, que atraparon el agua del deshielo y formaron lagos como los Finger de Nueva York y el de Lucerna, el de Como y el de Garda, en los Alpes. Los cinco Grandes Lagos (Canadá-Estados Unidos) se originaron en forma parecida, al término de la última glaciación, hace 15.000 años. El mar Báltico surgió también en esa época, a medida que la capa escandinava de hielo -que cubrió la mayor parte del norte de Europa- se derretía. Otras fuerzas

El limo o el desmoronamiento de las riberas de un río, suele obstruir la salida de una cuenca, y con ello se corta el acceso de un afluente y se forma un lago. La fuerza de la corriente abre meandros y dentro de estos, se llegan a formar lagos pequeños. Además, los ácidos que lleva el agua disuelven el techo de las grutas y se forman sumideros que se llenan de agua.

Lagos subterráneos de este tipo se localizan en Serbia y en Yucatán, México, los de este último, llamados cenotes. Un pantano es un manto de aguas estancadas y poco profundas, en el cual crece una vegetación acuática a veces muy densa. Son la consecuencia del avenamiento insuficiente en un terreno llano (pero que puede estar a cierta altitud, como ocurre en algunas turberas).

La mayoría de las veces, el pantano ocupa en un valle la parte abandonada por las aguas de un río, como antiguos meandros, lechos antes muy anchos y luego reducidos por alguna causa que haya afectado al caudal del río. En las regiones semidesérticas no es raro que el endorreísmo dé lugar a la formación de extensos pantanos cuya área esté sujeta a enormes variaciones estacionales. Los pantanos pueden ser de agua dulce o de agua salada y de marea o sin ella.

En España, también se conoce comúnmente como pantanos a los embalses, aunque distan mucho de ser pantanos artificiales.

Es común que en ciertos pantanos, se produzca escorrentía en forma de manto, y el terreno posea habitualmente una o dos especies vegetales aéreas dominantes (como los manglares de Everglades, en Estados Unidos). En otros tipos de pantanos, el agua circula por canales, pero corre sólo en épocas de deshielo o de fuertes precipitaciones, lo cual genera la existencia de barro, sedimentos y nutrientes en el pantano, e influye a su vez en que vaya variando estacionalmente la profundidad del agua pantanosa.

Entendido como ecosistema, en los pantanos conviven distintas plantas sumergidas, algas y flotantes, como el lirio de agua, el junco, el arroz silvestre y la enea. Cuando los sedimentos rellenan el fondo del pantano, la vegetación acuática va siendo reemplazada gradualmente por matorrales y, otras veces, por especies propias de tierra firme con gramíneas y árboles de mayor tamaño, que hunden sus raíces en el fondo rico en depósitos orgánicos.

Los pantanos de agua dulce proporcionan hábitat donde anidan y pasan el invierno aves marinas, pequeños mamíferos, ranas, cocodrilos, insectos y muchas otras especies hidrófilas. Algunos pantanos en el mundo África

• Bangweulu, Zambia • Okavango, Botswana • Sudd, Sudán • Delta del Níger, Nigeria Asia

• Asmat, Indonesia • Pantanos de Vasiugán, Rusia Norteamérica

• Gran Pantano Negro, Ohio - Indiana • Pocomoke, Maryland • Okefenokee, Georgia - Florida • Lago Reelfoot, Tennessee • Everglades, Florida • Limberlost, Indiana • Pantanos de Centla, México Sudamérica

• Río Cruces, Chile • Pantanal, Brasil • Esteros del Ibera, Argentina • Pantanos de Villa, Perú • Delta del Paraná, Argentina Oceanía

• Hasties, Australia • Pantano de la Cesta, Australia

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